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백성들을 부리되, 그들을 편안하게 하라
(대경전 - 위민지략/왕야오후이 지음/이성호 옮김/북로드/312쪽/15,000원)

한번은 제자가 맹자에게 물었다.

"왜 걸과 주는 자신의 나라를 잃었습니까?"

"그 까닭을 알고 싶으냐? 그들이 백성들의 지지를 잃었기 때문이다. 백성들이 어진 임금을 찾아가는 것은 물이 위에서 아래서 흐르고, 짐승이 광야를 달리는 것과 같은 자연적인 이치다. 깊은 연못을 위해 고기들을 몰아주는 것은 수달이다. 숲을 위해 새들을 몰아주는 것은 매다. 상나라의 탕왕(湯王)과 주나라의 무왕(武王)을 위해 백성들을 몰아준 이는 하나라의 걸과 은나라의 주니라."

수달이 연못을 위해 고기들을 몰아주니, 연못은 저절로 고기를 얻지 않을 수 없다. 매가 숲을 위해 새들을 몰아주니, 숲은 저절로 새들을 얻지 않을 수 없다. 걸과 주는 제 스스로 잔악하고 포악하여 민심을 잃음으로써 저절로 백성들을 잃어버린 것이다. 나라를 얻으려면 반드시 민심을 얻어야 하고, 이는 수많은 치국 방책 중에서 가장 으뜸이라 할 수 있다. 그렇다면 어떻게 해야 민심을 얻을 수 있을까? 맹자는 말한다.

"민심을 얻는 일은 어려운 일이 아니다. 백성을 위해 어진 정치를 행하면 된다. 그러기 위해서는 백성들이 바라는 것에 귀 기울여 주고, 그들의 안위를 끊임없이 살펴야 한다. 또한 백성들이 진정 원하는 것이 무엇인가를 알아 그들에게 이로운 정책을 마련하고, 백성들이 싫어하는 것을 그들에게 강요하지 않으면 된다. 이와 같이 하면 민심을 얻을 수 있다."

민심을 얻음은 백성들을 편안하게 하는 데 있다. 백성들을 편안하게 함은 백성들을 부유하게 하는 데에 있다. 즉, 백성들을 부유하게 하여 나라를 강성하게 하는 것이 민심을 얻는 길이다. 나라의 근본은 백성이니, 나라의 부유함은 백성들의 부유함에 있다. 국력의 강성함이 전적으로 백성들의 부유함에 달려 있는 것은, 작은 하천에 물이 있어야 큰 강이 가득 찰 수 있는 것과 같다. 작은 하천의 물줄기가 끊기면 큰 강도 마를 수밖에 없다. 이는 가장 기본적이고 가장 간단한 도리이면서도 가장 중요한 법칙이다. 그러므로 맹자는 또 다음과 같이 말한다.

"제후에게는 세 가지 보배가 있으니 인민, 토지, 정사가 그것이다. 백성이 귀하고, 사직이 그 다음이며, 임금은 경미하다."

맹자는 그에게 치국의 방도를 묻는 제후들에게 늘 말했다.

"백성들을 부리되, 그들을 편안하게 해주기 위해 부려라."

- 『대경전 - 위민지략』 중에서
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